Cecilia Chiang, seorang Pelopor Restoran

Cecilia Chiang, seorang Pelopor Restoran, Menandai Abad Rasa

Turning 99, koki San Francisco yang mengubah cara orang Amerika memandang masakan Cina, masih merupakan kekuatan yang menyenangkan di dapur.

SAN FRANCISCO – Pada ulang tahunnya yang ke-99, Cecilia Chiang mengenakan kemeja sutra warna leopard dan celana panjang hitam, mengenakan dua cincin koktail tebal dan berkilauan, dan bertemu cucunya untuk makan siang lebih awal di Yank Sing, di Rincon Center.

Sebelum dia bisa memesan pesanan favoritnya – kue kacang pucat yang berair – setengah lusin server dengan tutup gelas anggur mampir untuk menyapa, dan beberapa pengunjung melintasi ruangan, berjongkok di mejanya, mencondongkan tubuh untuk didengar di atas keributan troli uap saat mereka berkata, “Selamat ulang tahun!”

Pada tahun 1961, Ms. Chiang membuka Mandarin, sebuah restoran Cina di San Francisco yang menolak klise Amerika tentang tumisan tumis tebal yang disajikan dalam suasana pseudo-eksotis. Dia membangun reputasinya meninggikan masakan Cina regional, sering membimbing pengunjung menuju yang asing dan lezat.

Berlangganan Lima Piring Minggu

Ide makan malam segar untuk orang-orang sibuk yang menginginkan sesuatu yang enak untuk dimakan, dengan resep NYT Cooking dikirim kepada Anda setiap minggu.

Dengan menggunakan ruang makan yang glamor sebagai platformnya, ia bekerja untuk menghilangkan sentimen anti-Cina selama beberapa dekade di Amerika Serikat dan memperluas pemahaman tentang budaya Cina. Dia membuat pekerjaan itu tampak mudah. Itu tidak.

ImagePada awal 1960-an, Ms. Chiang membuka bahasa Mandarin, memperluas pemahaman Amerika tentang masakan dan budaya Tiongkok.
Pada awal 1960-an, Ms. Chiang membuka bahasa Mandarin, memperluas pemahaman Amerika tentang masakan dan budaya Tiongkok. CreditKelly /

Tuan tanah rasis mengecilkan hatinya ketika dia bekerja untuk membuka lokasi yang lebih besar. Pengunjung yang terbiasa dengan makanan Cina murah mengeluh tentang harga. Chiang adalah seorang wanita berusia 40-an, memulai bisnisnya sendiri di negara baru, di industri yang didominasi oleh pria. Tetapi di bawah perintahnya, Mandarin berkembang, menjadi salah satu restoran paling berpengaruh di negara itu pada masanya.

“Aku tidak tahu aku punya bakat, aku tidak tahu aku punya selera,” kata Chiang saat makan siang ulang tahunnya pada 18 September, memegang sepasang sumpit sekali pakai. Dia menemukan mereka lebih mudah ditangani dengan tangan rematik daripada jenis mewah, yang terlalu licin. “Jika saya tidak datang ke sini, ke Amerika Serikat, saya mungkin akan menjadi ibu rumah tangga.”

Hari ini, dia tinggal sendirian di apartemen penthouse yang lapang, penuh dengan seni Cina dan foto-foto keluarga serta teman-temannya bersama para koki yang dibimbingnya, seperti Belinda Leong dari B. Patisserie dan Corey Lee dari Benu.

“Saya mencintai hidup saya,” kata Chiang, berseri-seri. “Kamu mungkin bisa mengatakan bahwa aku orang yang sangat bahagia.”

Setiap hari, Chiang memeriksa email di teleponnya dan membaca salinan surat kabar, kemudian naik lift untuk melakukan peregangan di taman di seberang jalan. Meskipun golok favoritnya menjadi terlalu berat baginya untuk bermanuver, Chiang masih memasak.